Más de 20 volcanes se encuentran activos en este momento en el mundo; ¿hay que preocuparse?

En los últimos días hemos sabido de dos erupciones volcánicas en el continente europeo: la del volcán de Cumbre Vieja, en la isla de La Palma, en Canarias, y la del Etna, en Italia. Estos sucesos, que fascinan a medio mundo, pueden parecernos extraordinarios y poco comunes, pero lo cierto es que cada poco tiempo en el globo entra en erupción un volcán.

Según el Instituto Geográfico Nacional (IGN), un volcán se puede considerar activo si en la actualidad está en erupción, muestra signos de actividad, tales como terremotos o emisiones significativas de gases, o ha experimentado una erupción durante el periodo del Holoceno, es decir, en los últimos 10.000 años.

De este modo, según las últimas estadísticas elaboradas por el Programa Global de Vulcanología del Smithsonian de Estados Unidos, en el mundo existen unos 1.356 volcanes activos, aunque solo 866 de las erupciones volcánicas ocurridas durante los 10.000 años anteriores han sido confirmadas.

En las últimas dos semanas al menos 22 de estos volcanes han despertado y han comenzado a expulsar lava y otros materiales a la superficie terrestre. Así, en lo que va de año, se han registrado al menos 70 erupciones, según los datos actualizados el pasado 14 de septiembre por el Smithsonian, cifra a la que se ha añadido el Etna, que entró en erupción en febrero de este año y ha vuelto a entrar en actividad este martes 21 de septiembre.

La mayoría de los volcanes activos en el mundo se encuentran en el conocido como Anillo de Fuego o Cinturón de Fuego del Pacífico, situado en las costas del océano Pacífico, y que se caracteriza por concentrar algunas de las zonas de subducción más importantes del mundo, lo que ocasiona una intensa actividad sísmica y volcánica en gran parte del continente Americano, la costa asiática, Indonesia y Nueva Zelanda.

¿Cuántos volcanes activos hay en el mundo?

Un volcán se considera activo cuando ha erupcionado en los últimos 30.000 a 40.000 años, según explica Pablo J. González, geofísico volcánico del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en Tenerife, aunque otras fuentes rebajan esa cifra a los 10.000 años. Un volcán puede estar activo pero también durmiente, sin actividad en el momento, y estos “periodos de reposo” pueden durar miles de años. “Diferentes sistemas magmáticos necesitan diferentes periodos de reposo y maduración que hacen que no tengan erupciones frecuentes”, explica González. Un volcán puede no erupcionar en 30.000 años, pero hacerlo en cualquier momento.

Cuando ha habido erupciones hace más de 30.000 años se considera que una zona es volcánica, pero extinta.

Los 23 volcanes en erupción en el mundo

A partir de esta definición, se considera que el mundo tiene unos 1.500 volcanes activos (se calcula que en concreto 1.356 han erupcionado en algún momento dentro de estos intervalos, según la Smithsonian Institution de EEUU). De ellos, al menos 23 lo han hecho en las dos últimas semanas, según datos de este mismo centro, referencia mundial. En lo que va de año se han registrado al menos 70 erupciones, según datos actualizados a 14 de septiembre por la institución, cifra a la que se ha añadido el Etna, que ha vuelto a entrar en actividad este martes. Algunos de estos volcanes empezaron a tener erupciones antes del año 2000 y, con parones, aún siguen escupiendo lava regularmente.

La mayoría de estos volcanes están en el conocido como Anillo de Fuego del Pacífico, una enorme área que discurre por la costa oeste de sur y Norteamérica, la costa este asiática, Indonesia y Nueva Zelanda, una zona donde convergen varias placas tectónicas.